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木卫二“外冷内热”增加生命存在可能

NASA发现“欧罗巴”洋底活火山有力证据

科技日报北京5月28日电 据物理学家组织网28日消息称,美国国家航空航天局(NASA)一项最新研究和计算机建模表明,火山活动在木星的卫星“欧罗巴”(木卫二)海底发生过,并且极有可能现在仍在发生。这是迄今为止科学家对木卫二内部热量产生和传递的最详细的3D建模。由于在地球上,海底的火山热喷口往往充满了生命,因此这一证据的发现也增加了人们对木卫二存在生命的期待。

科学家有充分的证据表明,木卫二结冰的外壳和岩石内核之间蕴藏着一片巨大的海洋。也是因为这一大型流动海洋,木卫二被视作人类探寻地外生命的最重要目的地之一。现在,一项最新研究认为:木卫二可能具有足够的内部热量来融化部分该岩石层,形成海底火山。

NASA科学家此次非常详细地展开了大量测量数据分析和计算机建模工作。他们发现,木卫二以内部热量部分融化岩石层的过程中,可能为地下洋底的火山提供能量。这一关于内部热量产生和传输的3D模型还表明,木卫二的岩石地幔热到足以融化的关键因素,与木星对其卫星的引力有关——当木卫二围绕木星运行时,来自这颗巨大行星的引力导致卫星的内部发生弯曲。这种弯曲运动迫使能量进入卫星内部,并以热量的形式释放出来。同时,内部弯曲得越多,随之产生的热量就越多,科学家的工作正在探明这些热量在哪里消散,又是以怎样的机制融化岩石地幔的,以上结果都增加了在木卫二海底存在火山的可能性。

木卫二的表面看起来就像一个巨大的“冰冻之眼”,但在冰冻的表面下很可能存在着“火热”的活动。鉴于地球上海底火山的情况,研究人员强调,他们的发现提供了进一步的证据,暗示木卫二的地下海洋可能是适合生命出现的环境。

NASA下一步计划的重头戏之一——名为“欧罗巴快帆”的任务,将在2024年发射。该任务预计围绕着这颗冰冷的卫星运行,收集并测量大量数据以帮助科学家明确回答有关木卫二的谜题。

相关报告最近发表于《地球物理研究快报》上。

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